Disfrutando de las auroras boreales en Islandia

Islandia

Por fin puedo decir que he tenido el privilegio y la suerte de poder admirar auroras boreales. Además, lo hice en uno de los mejores lugares del mundo para hacerlo: Islandia. En ese magnífico país que se encuentra a 65 grados latitud norte, tocando el círculo polar ártico, y en el que la naturaleza es la dueña y señora de casi todo. Gracias a distintos avatares del destino, he tenido el privilegio de trabajar como guía durante esos meses en esa tierra, y pasar allí una segunda quincena de septiembre inolvidable. Fue durante esa época cuando vi mi primeras auroras boreales. Si queréis vivir una experiencia similar, os cuento un poco sobre ello.

Pero antes de todo, ¿Sabes qué son las auroras boreales? ¿Por qué se producen? ¿Cuándo y dónde se pueden ver? ¿Cuáles son las mejores condiciones para verlas? Intentaré resolveros esas y otras dudas, a la vez que os narro un poco mi experiencia personal viendo auroras boreales en Islandia.

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Qué son las auroras boreales (y auroras australes)

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Auroras boreales en Snaefellsness. Foto © David Escribano

Esas bellas, hipnotizadoras y exóticas luces danzantes de la aurora son en realidad colisiones entre partículas cargadas eléctricamente provenientes del sol y que entran en la atmósfera terrestre. Las luces se ven por encima de los polos magnéticos de los hemisferios norte y sur. Se les conoce como ‘Aurora borealis’ en el norte y ‘Aurora australis’ en el sur.

Aunque yo las vi de color lechoso y verde, las exhibiciones de auroras aparecen en muchos colores, siendo el verde pálido y el rosa los tonos más comunes. Y es que no son pocos los que han podido disfrutar de auroras de tonos rojo, amarillo, verde, azul y violeta. Las luces aparecen en muchas formas, desde parches o nubes de luz dispersas hasta serpentinas, arcos, cortinas onduladas o rayos disparados (al estilo de una estrella fugaz, pero con un haz mucho más ancho y duradero) que iluminan el cielo con un brillo espeluznante.

Por qué se producen las auroras boreales

Las auroras boreales son en realidad el resultado de colisiones entre partículas gaseosas en la atmósfera de la Tierra con partículas cargadas eléctricamente liberadas por la atmósfera del sol. Las variaciones de color se deben al tipo de partículas de gas que chocan. El color auroral más común, un verde amarillento pálido, es producido por moléculas de oxígeno ubicadas a unos 100 km sobre la superficie terrestre. Las auroras raras, completamente rojas, son producidas por oxígeno a gran altitud, a alturas de hasta 320 km. El nitrógeno produce una aurora azul o rojo violáceo.

La conexión entre la aurora boreal y la actividad de las manchas solares se sospecha desde aproximadamente 1880. Gracias a las investigaciones que se vienen realizando desde la década de los 50 del pasado siglo, ahora sabemos que los electrones y protones del sol son llevados hacia la tierra gracias al impulso del conocido como «viento solar».

La temperatura sobre la superficie del sol es de millones de grados Celsius. A esta temperatura, las colisiones entre moléculas de gas son frecuentes y explosivas. Los electrones y protones libres son arrojados de la atmósfera del sol por la rotación del astro rey y escapan a través de agujeros de su campo magnético. Las partículas cargadas, impulsadas hacia la tierra por el viento solar, son desviadas en gran medida por el campo magnético terrestre. Sin embargo, ese campo es más débil en cualquiera de los polos y, por lo tanto, algunas partículas se introducen en la atmósfera terrestre y chocan con las partículas de gas. Estas colisiones emiten luz que percibimos como auroras boreales y auroras australes.

Las luces de la aurora generalmente se extienden desde 80 kilómetros hasta 640 kilómetros sobre la superficie terrestre.

Cuáles son los mejores lugares del mundo para ver auroras boreales

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Como ya os he contado, mis primeras auroras boreales (y que jamás olvidaré) han sido en Islandia. Sin embargo, estas maravillosas y mágicas luces se pueden ver en el hemisferio norte o sur, en un óvalo de forma irregular centrado sobre cada polo magnético. Las luces se conocen como ‘aurora borealis‘ en el norte y ‘aurora australis‘ en el sur. Los científicos han averiguado que, en la mayoría de los casos, las auroras del norte y del sur son imágenes especulares que ocurren al mismo tiempo, con formas y colores similares.

Debido a que el fenómeno ocurre cerca de los polos magnéticos, las luces del norte se han visto tan al sur como Nueva Orleans en el hemisferio occidental, mientras que lugares similares en el este nunca experimentan las luces misteriosas. Por ello, si nos centramos en América del Norte, los mejores lugares para ver las luces se hallan en las partes del noroeste de Canadá, particularmente en Yukón, Nunavut, Territorios del Noroeste y Alaska. Las exhibiciones de auroras también se pueden ver en el extremo sur de Groenlandia e Islandia, la costa norte de Noruega y sobre las aguas costeras al norte de Siberia.

En cuanto a las auroras del sur, solo son unos pocos privilegiados los que las pueden admirar, pues se concentran en un anillo alrededor de la Antártida y el sur del Océano Índico.

Ya pormenorizando un poco más la cosa, siempre debes intentar huir de los lugares en los que existe una mayor contaminación lumínica. Siendo lo más indicado buscar puntos de observación en el medio de la nada, donde el ser humano apenas tenga presencia y la noche sea lo más oscura posible.

Cuándo es el mejor momento para ver auroras boreales

En cuanto a cuándo es el mejor momento para ver auroras boreales, en el caso de Islandia, la temporada de auroras comienza casi a finales de agosto (aunque en esa época aún la luz solar es potente y no tienen tanto fulgor) y se extiende hasta el mes de abril.

Además, debes tener en cuenta que cuanto más oscura y menos nubosa sea la noche, más posibilidades tendrás de ver un magnífico espectáculo. La actividad solar es la última variable de la ecuación. En cuanto a ella, los científicos han descubierto algo realmente importante, y es que la actividad de las auroras es cíclica y alcanza su punto máximo aproximadamente cada 11 años. El próximo período pico es 2024. Así que apuntad ese año en vuestro calendario si queréis presenciar un auténtico festival de luces y colores en movimiento en el firmamento.

Sin embargo, no es necesario esperar tanto, pues el invierno en el norte es generalmente una buena temporada para ver las luces. Los largos períodos de oscuridad y la frecuencia de las noches despejadas brindan muchas buenas oportunidades para observar las exhibiciones de auroras. Por lo general, el mejor momento de la noche (en noches despejadas) para observar las exhibiciones de auroras es la medianoche local (debes ajustar las diferencias causadas por el horario de verano).

Cuáles son los mejores lugares de Islandia para ver auroras boreales

A mediados de septiembre, tuve muy mala meteorología, pero pude ver auroras boreales tanto en el centro como en el norte de Islandia. En el norte fue en Húsavik, preciosa población situada frente a las costas del Ártico y que saltó a la fama internacional en 2020 gracias a su protagonismo en la película ‘Eurovision Song Contest: the Story of Fire Saga’. En ella, además de ver ballenas, también puedes admirar auroras boreales.

El otro lugar en el que pude verlas – y aún con mayor intensidad – fue en la península de Snaefellsness, situado en la parte centro occidental de Islandia.

Sin embargo, en temporada de auroras, cualquier punto del país es bueno, mientras la noche sea oscura, sin nubes, haya actividad solar y te encuentres lejos de la civilización. Si puedes, te aconsejo que viajes a Islandia a ver este espectáculo.

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TFW

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